Caractéristiques du saphir

Qu’est-ce que le saphir ?

Le saphir désignait autrefois diverses gemmes de couleur bleue. Aujourd'hui, le saphir correspond à une variété du corindon, comme le rubis.

Sur l'échelle de Mohs qui mesure la dureté des pierres et compte 10 niveaux, le corindon possède une dureté de 9, juste derrière le diamant (indice de dureté 10). C’est donc une pierre très résistante.

La couleur bleue du saphir est due à la présence d'oxyde de fer et de titane dans le corindon. La présence plus ou moins importante de ces deux métaux détermine l’intensité et la tonalité de la pierre. Le saphir est moins rare que le rubis, il est cependant très recherché dans ses teintes les plus belles.

Les couleurs du saphir

Le saphir à l'état brut est riche d’une large palette chromatique : bleu, violet, jaune, vert, orange, rose, rose-orangé (Padparadscha), blanc, noir. Toutefois, les teintes les plus prisées sont les déclinaisons de bleu, allant du bleu quasiment gris au bleu clair en passant par le bleu vif, le violet, le bleu foncé ou l'indigo profond. La gemme, quasiment exempte d'inclusions, est appréciée pour son éclat très pur. Seule l'observation à la loupe permet de déceler de minuscules cristaux diffus.

Les saphirs « bleu velouté » du Cachemire sont les plus appréciés. Les saphirs de Sri Lanka « bleu-bleuet » avec une pointe de mauve sont également très recherchés. Les saphirs Padparadscha sont prisés pour leur rare et superbe teinte de soleil couchant, rose-orangé. Leur prix est très élevé.

L’appellation « saphir » désigne les saphirs bleus. Les saphirs de couleur sont suivis de la mention correspondant à leur couleur. Par exemple, on décrira un bijou serti de saphirs bleus, roses et violets ainsi : « saphirs, saphirs roses, saphirs violets ».

La dureté du saphir

L'échelle de Mohs permet de classer les pierres selon leur dureté. Elle va de 1 (pierre friable) à 10 (pierre la plus dure). Le Saphir est à l’indice 9. Cette dureté équivaut à celle du rubis. Ils font en effet tous deux partie de la famille des corindons, dont l’indice de dureté (9) est l’une des caractéristiques. Seul le diamant (10) les surpasse. Ce sont les cristaux d'oxyde d'aluminium, mêlés aux traces de minéraux, qui confèrent cette remarquable résistance aux corindons. Les horlogers l'utilisent (sous forme synthétique) pour créer des verres de montres inrayables (glace saphir), tout comme les fabricants de Smartphone pour réaliser des écrans de téléphones mobiles très résistants.

Les propriétés chimiques

La pierre de saphir dispose de propriétés chimiques uniques. Sa formule chimique contient celle des cristaux d'oxyde d'aluminium, Al2O3. La pierre peut être chauffée à très haute température, ce qui en intensifie l'éclat. Des traces de titane confèrent les teintes bleutées, la présence de chrome induit des reflets rosés, et la présence de fer crée des couleurs vertes ou jaunes. Les saphirs synthétiques modernes jouissent des mêmes propriétés que les gemmes naturelles, ils sont utilisés dans l’industrie pour leurs qualités de résistance.